Comment définir un magistrat ?

Le terme de magistrat désigne, au sens large, toute personne dotée d’une fonction d’autorité. Dans l'ordre judiciaire, les magistrats sont les membres professionnels des juridictions de l’ordre judiciaire, bénéficiant d’un statut constitutionnel, regroupés en un corps unique et chargés d’assurer l’application de la loi dans les litiges qui leur sont soumis (le statut des magistrats de l'ordre administratif fait l'objet d'une question distincte).

Il existe deux principaux modèles de magistrature :

  • dans les pays de common law, et notamment en Grande-Bretagne, les magistrats sont nommés à vie parmi les membres les plus éminents du barreau. La fonction de magistrat professionnel vient ainsi couronner une carrière de juriste ;
  • les pays de droit continental, et notamment la France, connaissent au contraire une magistrature de carrière, dont les jeunes membres sont nommés après un recrutement par concours. Dans ce système, l’exercice des fonctions judiciaires, calqué sur le modèle de la fonction publique d’État, bénéficie d’un moindre prestige.

Le statut des magistrats est fixé par l’ordonnance du 22 décembre 1958. Ce statut s’appuie notamment sur des principes constitutionnels et des exigences européennes visant à garantir la compétence, l’indépendance, l’impartialité et la neutralité des membres du corps judiciaire. Les magistrats sont des agents publics rémunérés par l’État, mais ils disposent d’un statut distinct de celui des autres fonctionnaires qui permet la protection des missions spécifiques qui leur sont confiées.

La France comptait, en 2019, environ 8 600 magistrats de l'ordre judiciaire, dont 67 % de femmes. Les comparaisons européennes démontrent l'insuffisance, régulièrement dénoncée, de ces effectifs : la France compte 2 fois moins de juges et 4 fois moins de procureurs, rapportés au nombre d'habitants, que la moyenne européenne.